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Guerra Fría: Lockheed F-117 Nighthawk

Guerra Fría: Lockheed F-117 Nighthawk

El Lockheed F-117A Nighthawk fue el primer avión sigiloso operacional del mundo. Diseñado para evadir los sistemas de radar enemigos, el F-117A fue desarrollado como un avión de ataque sigiloso por la famosa unidad "Skunk Works" de Lockheed a fines de los años setenta y principios de los ochenta. Aunque estaba en uso en 1983, la existencia del F-117A no se reconoció hasta 1988 y el avión no se reveló completamente al público hasta 1990. Aunque se usó en 1989 sobre Panamá, el primer conflicto importante del F-117A fue la Operación Escudo del Desierto / Tormenta en 1990-1991. El avión permaneció en servicio hasta que se retiró formalmente en 2008.

Sigilo

Durante la Guerra de Vietnam, los misiles tierra-aire guiados por radar comenzaron a cobrar un precio cada vez mayor en los aviones estadounidenses. Como resultado de estas pérdidas, los planificadores estadounidenses comenzaron a buscar una forma de hacer que un avión fuera invisible para el radar. La teoría detrás de sus esfuerzos fue desarrollada inicialmente por el matemático ruso Pyotr Ya. Ufimtsev en 1964. Teorizando que el retorno del radar de un objeto dado no estaba relacionado con su tamaño sino con su configuración de borde, creía que podía calcular la sección transversal del radar a través de la superficie de un ala y a lo largo de su borde.

Utilizando este conocimiento, Ufimtsev conjeturó que incluso un avión grande podría ser "sigiloso". Desafortunadamente, cualquier avión que aproveche sus teorías sería inherentemente inestable. Como la tecnología del día era incapaz de producir las computadoras de vuelo necesarias para compensar esta inestabilidad, sus conceptos fueron archivados. Varios años después, un analista de Lockheed encontró un artículo sobre las teorías de Ufimtsev y, como la tecnología había avanzado lo suficiente, la compañía comenzó a desarrollar un avión sigiloso basado en el trabajo del ruso.

Desarrollo

El desarrollo del F-117 comenzó como un "proyecto negro" de alto secreto en la famosa unidad de Proyectos de Desarrollo Avanzado de Lockheed, mejor conocida como "Skunk Works". Primero desarrollando un modelo de la nueva aeronave en 1975 llamado "Diamante sin esperanza" debido a su forma extraña, Lockheed construyó dos aeronaves de prueba bajo el contrato Have Blue para probar las propiedades de diseño del radar. Más pequeños que el F-117, los aviones Have Blue volaron en misiones de prueba nocturnas sobre el desierto de Nevada entre 1977 y 1979. Utilizando el sistema de vuelo de un solo eje del F-16, los aviones Have Blue resolvieron los problemas de inestabilidad y eran invisibles. al radar

Lockheed tiene aviones de prueba azules. Fuerza Aérea de EE. UU.

Satisfecho con los resultados del programa, la Fuerza Aérea de los EE. UU. Emitió un contrato a Lockheed el 1 de noviembre de 1978 para el diseño y la producción de un avión furtivo de tamaño completo. Dirigido por el jefe de Skunk Works, Ben Rich, con la asistencia de Bill Schroeder y Denys Overholser, el equipo de diseño utilizó un software especialmente diseñado para crear un avión que utilizaba facetas (paneles planos) para dispersar más del 99% de las señales de radar. El resultado final fue un avión de aspecto extraño que presentaba controles de vuelo por cable redundantes cuádruples, un sistema de guía de inercia avanzado y navegación GPS sofisticada.

Para minimizar la firma de radar de la aeronave, los diseñadores se vieron obligados a excluir el radar a bordo, así como a minimizar las entradas, salidas y empuje del motor. El resultado fue un bombardero de ataque subsónico capaz de transportar 5,000 libras. de municiones en una bahía interna. Creado bajo el Programa Senior Trend, el nuevo F-117 voló por primera vez el 18 de junio de 1981, solo treinta y un meses después de pasar al desarrollo a gran escala. Designado el F-117A Nighthawk, el primer avión de producción se entregó al año siguiente con capacidad operativa alcanzada en octubre de 1983. En total, 59 aviones fueron construidos y entregados en 1990.

F-117A Nighthawk

General

  • Longitud: 69 pies 9 pulg.
  • Envergadura: 43 pies 4 pulg.
  • Altura: 12 pies 9,5 pulg.
  • Área del ala: 780 pies cuadrados
  • Peso vacio: 29,500 libras
  • Peso cargado: 52,500 libras
  • Personal: 1

Actuación

  • Planta de energía: 2 × turboventiladores General Electric F404-F1D2
  • Distancia: 930 millas
  • Máxima velocidad: Mach 0,92
  • Techo: 69,000 pies

Armamento

  • 2 × compartimentos de armas internos con un punto duro cada uno (total de dos armas)

Historia operacional

Debido al secreto extremo del programa F-117, el avión se basó por primera vez en el aislado Tonopah Test Range Airport en Nevada como parte del 4450th Tactical Group. Para ayudar a proteger el secreto, los registros oficiales en el momento indicaban que el 4450 estaba basado en la Base de la Fuerza Aérea Nellis y en el A-7 Corsair II. No fue sino hasta 1988 que la Fuerza Aérea reconoció la existencia del "caza furtivo" y lanzó una fotografía borrosa del avión. Dos años después, en abril de 1990, se reveló públicamente cuando dos F-117A llegaron a Nellis durante el día.

F-117A Nighthawk. Fuerza Aérea de EE. UU.

Guerra del Golfo

Con el desarrollo de la crisis en Kuwait en agosto, el F-117A, ahora asignado al 37 ° Ala de combate táctico, se desplegó en Oriente Medio. La Operación Desert Shield / Storm fue el primer debut de combate a gran escala del avión, aunque dos se utilizaron en secreto como parte de la invasión de Panamá en 1989. Un componente clave de la estrategia aérea de la coalición, el F-117A realizó 1.300 salidas durante el Golfo Guerra y golpeó 1.600 objetivos. Los cuarenta y dos F-117A del 37º TFW lograron una tasa de éxito del 80% y se encontraban entre los pocos aviones despejados para atacar objetivos en el centro de Bagdad.

Kosovo

Al regresar del Golfo, la flota F-117A se trasladó a la Base de la Fuerza Aérea Holloman en Nuevo México en 1992 y se convirtió en parte del 49º Ala de combate. En 1999, el F-117A fue utilizado en la Guerra de Kosovo como parte de la Operación Fuerza Aliada. Durante el conflicto, un F-117A volado por el teniente coronel Dale Zelko fue derribado por un misil tierra-aire SA-3 Goa especialmente modificado. Las fuerzas serbias pudieron detectar brevemente el avión al operar su radar en longitudes de onda inusualmente largas. Aunque Zelko fue rescatado, los restos del avión fueron capturados y algunas de las tecnologías comprometidas.

En los años posteriores a los ataques del 11 de septiembre, el F-117A realizó misiones de combate en apoyo de las Operaciones Libertad Duradera y Libertad Iraquí. En el último caso, arrojó las primeras bombas de la guerra cuando los F-117 alcanzaron un objetivo de liderazgo en las horas de apertura del conflicto en marzo de 2003. Aunque era un avión muy exitoso, la tecnología del F-117A estaba quedando obsoleta en 2005 y los costos de mantenimiento eran bajos. creciente.

F-117A Nighthawk en exhibición en el Museo Nacional de la Fuerza Aérea de EE. UU. Fuerza Aérea de EE. UU.

Jubilación

Con la introducción del F-22 Raptor y el desarrollo del F-35 Lightning II, la Decisión de Presupuesto por Programas 720 (emitida el 28 de diciembre de 2005) propuso retirar la flota del F-117A en octubre de 2008. Aunque la Fuerza Aérea de los EE. UU. Tenía la intención de mantener la aeronave en servicio hasta 2011, decidió comenzar a retirarla para permitir la compra de F-22 adicionales. Debido a la naturaleza sensible del F-117A, se decidió retirar el avión a su base original en Tonopah, donde serían parcialmente desmontados y almacenados.

Mientras que los primeros F-117A abandonaron la flota en marzo de 2007, el último avión abandonó el servicio activo el 22 de abril de 2008. Ese mismo día se llevaron a cabo las ceremonias oficiales de retiro. Cuatro F-117A permanecieron en breve servicio con el 410 ° Escuadrón de Prueba de Vuelo en Palmdale, CA y fueron llevados a Tonopah en agosto de 2008.