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Guerra civil americana: la batalla del desierto

Guerra civil americana: la batalla del desierto

La batalla del desierto se libró del 5 al 7 de mayo de 1864, durante la Guerra Civil estadounidense (1861-1865).

En marzo de 1864, el presidente Abraham Lincoln promovió a Ulysses S. Grant a teniente general y le dio el mando de todos los ejércitos de la Unión. Grant eligió entregar el control operativo de los ejércitos occidentales al mayor general William T. Sherman y trasladó su cuartel general al este para viajar con el ejército de Potomac del mayor general George G. Meade. Para la próxima campaña, Grant planeó atacar al ejército del general Robert E. Lee del norte de Virginia desde tres direcciones. Primero, Meade debía cruzar el río Rapidan al este de la posición Confederada en Orange Court House, antes de girar hacia el oeste para atacar al enemigo.

Al sur, el mayor general Benjamin Butler debía avanzar por la península desde Fort Monroe y amenazar a Richmond, mientras que al oeste, el general mayor Franz Sigel arrasó con los recursos del valle de Shenandoah. Mal superado en número, Lee se vio obligado a asumir una posición defensiva. Inseguro de las intenciones de Grant, había colocado el Segundo Cuerpo del Teniente General Richard Ewell y el Tercer Cuerpo del Teniente General A.P. Hill en movimientos de tierra a lo largo del Rapidan. El Primer Cuerpo del Teniente General James Longstreet se colocó en la parte trasera en Gordonsville desde donde podría reforzar la línea Rapidan o desplazarse hacia el sur para cubrir Richmond.

Comandantes sindicales

  • Teniente general Ulysses S. Grant
  • Mayor general George G. Meade
  • aprox. 102,000 hombres

Comandantes Confederados

  • General Robert E. Lee
  • aprox. 61,000 hombres

Grant y Meade se mudan

En las horas previas al amanecer del 4 de mayo, las fuerzas de la Unión comenzaron a abandonar sus campamentos cerca del Palacio de Justicia de Culpeper y marcharon hacia el sur. Dividido en dos alas, el avance federal vio al II Cuerpo del Mayor General Winfield S. Hancock cruzar el Rapidan en Ely's Ford antes de llegar a campamentos cerca de Chancellorsville alrededor del mediodía. Al oeste, el V Cuerpo del Mayor General Gouverneur K. Warren cruzó los puentes de pontones en Germanna Ford, seguido por el VI Cuerpo del Mayor General John Sedgwick. Marchando cinco millas al sur, los hombres de Warren llegaron a Wilderness Tavern en la intersección de Orange Turnpike y Germanna Plank Road antes de detenerse (Mapa).

Mientras los hombres de Sedgwick ocupaban el camino de regreso al vado, Grant y Meade establecieron su cuartel general cerca de la taberna. Sin creer que Lee podría llegar al área hasta el 5 de mayo, Grant tenía la intención de usar el día siguiente para avanzar hacia el oeste, consolidar sus fuerzas y criar el IX Cuerpo del Mayor General Ambrose Burnside. Mientras descansaban las tropas de la Unión, se vieron obligados a pasar la noche en el desierto de Spotsylvania, una vasta área de espeso bosque de segundo crecimiento que negaba la ventaja de la Unión en mano de obra y artillería. Su situación se vio aún más amenazada por la falta de patrullas de caballería en las carreteras que conducen hacia Lee.

Lee reacciona

Alertado por los movimientos de la Unión, Lee rápidamente ordenó a Ewell y Hill que comenzaran a moverse hacia el este para enfrentar la amenaza. También se emitieron órdenes para que Longstreet se uniera al ejército. Como resultado, los hombres de Ewell acamparon esa noche en la Taberna de Robertson en la Orange Turnpike, a solo tres millas del desprevenido cuerpo de Warren. Moviéndose a lo largo del camino de tablones de Orange, los hombres de Hill hicieron progresos similares. Era la esperanza de Lee de poder fijar a Grant en su lugar con Ewell y Hill para permitir que Longstreet atacara el flanco izquierdo de la Unión. Un plan audaz, le requería mantener el ejército de Grant con menos de 40,000 hombres para ganar tiempo para que llegara Longstreet.

La lucha comienza

Temprano el 5 de mayo, Warren vio el acercamiento de Ewell por la autopista de peaje naranja. Instruido para participar por Grant, Warren comenzó a moverse hacia el oeste. Al llegar al borde de un claro conocido como Saunders Field, los hombres de Ewell comenzaron a cavar mientras Warren desplegaba las divisiones de los generales de brigada Charles Griffin y James Wadsworth en el otro lado. Al estudiar el campo, Warren descubrió que la línea de Ewell se extendía más allá de la suya y que cualquier ataque vería a sus hombres encerrados. Como resultado, Warren le pidió a Meade que pospusiera cualquier ataque hasta que Sedgwick apareciera en su flanco. Esto fue rechazado y el asalto avanzó.

Al surgir en el campo de Saunders, las tropas de la Unión rápidamente vieron su derecha destrozada por el fuego de flanqueo confederado. Si bien las fuerzas de la Unión tuvieron cierto éxito al sur de la autopista de peaje, no se pudo explotar y el asalto fue rechazado. Los combates amargos continuaron enfurecidos en Saunders Field mientras los hombres de Wadsworth atacaban a través del espeso bosque al sur del campo. En una lucha confusa, les fue un poco mejor. A las 3:00 PM, cuando los hombres de Sedgwick llegaron al norte, la lucha se había calmado. La llegada de VI Corps renovó la batalla cuando los hombres de Sedgwick intentaron sin éxito invadir las líneas de Ewell en el bosque sobre el campo (Mapa).

Holds de la colina

Al sur, Meade había sido alertado del acercamiento de Hill y dirigió tres brigadas bajo el general de brigada George Getty para cubrir la intersección de Brock Road y Orange Plank Road. Al llegar a la encrucijada, Getty pudo defenderse de Hill. Mientras Hill se preparaba para atacar a Getty en serio, Lee estableció su cuartel general a una milla de distancia en la Granja Widow Tapp. Alrededor de las 4:00 PM, Getty recibió la orden de atacar a Hill. Ayudados por Hancock, cuyos hombres acababan de llegar, las fuerzas de la Unión aumentaron la presión sobre Hill, obligando a Lee a comprometer sus reservas para la lucha. La lucha brutal se extendió en los matorrales hasta el anochecer.

Longstreet to the Rescue

Con el cuerpo de Hill al borde del colapso, Grant buscó enfocar los esfuerzos de la Unión para el día siguiente en Orange Plank Road. Para hacerlo, Hancock y Getty renovarían su ataque mientras Wadsworth se movía hacia el sur para golpear la izquierda de Hill. El cuerpo de Burnside recibió la orden de entrar en la brecha entre la autopista de peaje y el camino de tablas para amenazar la retaguardia enemiga. Al carecer de reservas adicionales, Lee esperaba tener Longstreet en su lugar para apoyar a Hill al amanecer. Cuando el sol comenzó a salir, el Primer Cuerpo no estaba a la vista.

Alrededor de las 5:00 a.m., comenzó el asalto masivo de la Unión. Avanzando por Orange Plank Road, las fuerzas de la Unión abrumaron a los hombres de Hill y los llevaron de regreso a la Granja Widow Tapp. Cuando la resistencia confederada estaba a punto de romperse, los elementos principales del cuerpo de Longstreet llegaron a la escena. Contraatacando rápidamente, atacaron a las fuerzas de la Unión con resultados inmediatos.

Habiéndose desorganizado durante su avance, las tropas de la Unión se vieron obligadas a retroceder. A medida que avanzaba el día, una serie de contraataques confederados, incluido un ataque de flanco utilizando una pendiente de ferrocarril inacabada, obligó a Hancock a regresar a Brock Road, donde sus hombres se atrincheraron. En el curso de la lucha, Longstreet fue gravemente herido por el fuego de un amigo y sacado del campo. Al final del día, Lee realizó un asalto a la línea Brock Road de Hancock, pero no pudo abrirse paso.

En el frente de Ewell, el general de brigada John B. Gordon descubrió que el flanco derecho de Sedgwick estaba desprotegido. Durante el día abogó por un ataque de flanco, pero fue rechazado. Hacia el anochecer, Ewell cedió y el ataque avanzó. Empujando a través de la espesa maleza, hizo añicos la derecha de Sedgwick y la obligó a retroceder por Germanna Plank Road. La oscuridad evitó que el ataque se explotara más (Mapa).

Consecuencias de la batalla

Durante la noche estalló una maleza entre los dos ejércitos, quemó a muchos de los heridos y creó un paisaje surrealista de muerte y destrucción. Sintiendo que no se podría obtener una ventaja adicional al continuar la batalla, Grant eligió moverse alrededor del flanco derecho de Lee hacia el Palacio de Justicia de Spotsylvania, donde la lucha continuaría el 8 de mayo. Las pérdidas de la Unión en la batalla totalizaron alrededor de 17,666, mientras que las de Lee fueron aproximadamente 11,000. Acostumbrados a retirarse después de sangrientas batallas, los soldados de la Unión vitorearon y cantaron cuando giraron hacia el sur al abandonar el campo de batalla.

Fuentes Seleccionadas