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Biografía del astrónomo afroamericano Benjamin Banneker

Biografía del astrónomo afroamericano Benjamin Banneker

Benjamin Banneker fue un astrónomo, relojero y editor afroamericano que jugó un papel decisivo en la encuesta del Distrito de Columbia. Utilizó su interés y conocimiento de la astronomía para crear almanaques que contenían información sobre los movimientos del Sol, la Luna y los planetas.

Vida temprana

Benjamin Banneker nació en Maryland el 9 de noviembre de 1731. Su abuela materna, Molly Walsh, emigró de Inglaterra a las colonias como sirvienta contratada durante siete años. Al final de ese tiempo, ella compró su propia granja cerca de Baltimore junto con otros dos esclavos. Más tarde, liberó a los esclavos y se casó con uno de ellos. Anteriormente conocido como Banna Ka, el esposo de Molly había cambiado su nombre a Bannaky. Entre sus hijos, tenían una hija llamada Mary. Cuando Mary Bannaky creció, también compró un esclavo, Robert, quien, como su madre, luego liberó y se casó. Robert y Mary Bannaky fueron los padres de Benjamin Banneker.

Molly usó la Biblia para enseñar a leer a los hijos de María. Benjamin sobresalió en sus estudios y también estaba interesado en la música. Finalmente aprendió a tocar la flauta y el violín. Más tarde, cuando una escuela cuáquera abrió cerca, Benjamin asistió durante el invierno. Allí, aprendió a escribir y adquirió un conocimiento básico de las matemáticas. Sus biógrafos no están de acuerdo con la cantidad de educación formal que recibió, algunos afirman que tienen una educación de octavo grado, mientras que otros dudan que haya recibido tanto. Sin embargo, pocos disputan su inteligencia. A la edad de 15 años, Banneker se hizo cargo de las operaciones de su granja familiar. Su padre, Robert Bannaky, había construido una serie de presas y cursos de agua para riego, y Benjamin mejoró el sistema para controlar el agua de los manantiales (conocidos como Bannaky Springs) que suministraban el agua de la granja.

A los 21 años, la vida de Banneker cambió cuando vio el reloj de bolsillo de un vecino. (Algunos dicen que el reloj pertenecía a Josef Levi, un vendedor ambulante). Tomó prestado el reloj, lo desarmó para dibujar todas sus piezas, luego lo volvió a ensamblar y lo devolvió corriendo a su dueño. Banneker luego talló réplicas de madera a gran escala de cada pieza, calculando él mismo los conjuntos de engranajes. Usó las piezas para hacer el primer reloj de madera en los Estados Unidos. Continuó funcionando, golpeando cada hora, durante más de 40 años.

Un interés en los relojes y la fabricación de relojes:

Impulsado por esta fascinación, Banneker pasó de la agricultura a la relojería. Un cliente era un vecino llamado George Ellicott, un topógrafo. Estaba tan impresionado con el trabajo y la inteligencia de su Banneker, que le prestó libros sobre matemáticas y astronomía. Con esta ayuda, Banneker se enseñó a sí mismo astronomía y matemáticas avanzadas. Comenzando alrededor de 1773, dirigió su atención a ambos temas. Su estudio de la astronomía le permitió hacer los cálculos para predecir los eclipses solares y lunares. Su trabajo corrigió algunos errores cometidos por expertos de la época. Banneker compiló una efemérides, que se convirtió en el Almanaque Benjamin Banneker. Una efemérides es una lista o tabla de las posiciones de los objetos celestes y dónde aparecen en el cielo en determinados momentos durante un año. El Almanaque puede incluir una efemérides, además de otra información útil para marineros y granjeros. Las efemérides de Banneker también enumeraron tablas de mareas en varios puntos alrededor de la región de la Bahía de Chesapeake. Publicó ese trabajo anualmente desde 1791 hasta 1796 y finalmente se hizo conocido como el Astrónomo Sable.

En 1791, Banneker envió al entonces Secretario de Estado, Thomas Jefferson, una copia de su primer almanaque junto con una elocuente petición de justicia para los afroamericanos, haciendo un llamado a la experiencia personal de los colonos como "esclavos" de Gran Bretaña y citando las propias palabras de Jefferson. Jefferson quedó impresionado y envió una copia del almanaque a la Real Academia de Ciencias de París como prueba del talento de los negros. El almanaque de Banneker ayudó a convencer a muchos de que él y otros negros no eran intelectualmente inferiores a los blancos.

También en 1791, Banneker fue contratado para ayudar a los hermanos Andrew y Joseph Ellicott como parte de un equipo de seis personas para ayudar a diseñar la nueva ciudad capital, Washington, DC. Esto lo convirtió en el primer candidato presidencial afroamericano. Además de su otro trabajo, Banneker publicó un tratado sobre las abejas, realizó un estudio matemático sobre el ciclo de la langosta de diecisiete años (un insecto cuyo ciclo de cría y enjambre alcanza su punto máximo cada diecisiete años), y escribió apasionadamente sobre el movimiento contra la esclavitud . Con los años, fue el anfitrión de muchos científicos y artistas distinguidos. Aunque había predicho su propia muerte a los 70 años, Benjamin Banneker realmente sobrevivió otros cuatro años. Su última caminata (acompañado de un amigo) llegó el 9 de octubre de 1806. Se sintió enfermo y se fue a su casa a descansar en su sofá y murió.

El monumento conmemorativo de Banneker todavía existe en la Escuela Primaria Westchester en la región de Ellicott City / Oella de Maryland, donde Banneker pasó toda su vida excepto la encuesta Federal. La mayoría de sus posesiones se perdieron en un incendio provocado por incendiarios después de su muerte, aunque quedaban un diario y algunos moldes para velas, una mesa y algunos otros artículos. Estos permanecieron en la familia hasta la década de 1990, cuando fueron comprados y luego donados al Museo Banneker-Douglass en Annapolis. En 1980, el Servicio Postal de los Estados Unidos emitió un sello postal en su honor.

Editado por Carolyn Collins Petersen.