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Embarazo y humanos en el espacio

Embarazo y humanos en el espacio

No importa dónde vivan, muchas personas terminan teniendo hijos, incluso en algunos de los lugares más apartados del planeta. Pero, ¿podrán vivir y trabajar en el espacio y tener hijos? O en la luna? ¿O en Marte? Los humanos siendo humanos, muy probablemente lo intentarán. Si tienen éxito o no depende de muchos factores.

Una visión de los hábitats de Marte que proporcionará refugio a los astronautas mientras aprenden a explorar el planeta. Eventualmente, podrían estar criando familias en el Planeta Rojo, en hábitats más extensos que bien podrían estar bajo tierra. ¿Cómo serán esos niños? NASA

Mientras los humanos se preparan para un futuro fuera de la Tierra, los planificadores de misiones están encontrando respuestas a una serie de preguntas sobre la residencia espacial a largo plazo. Uno de los más desconcertantes es "¿Pueden las mujeres quedar embarazadas en el espacio?" Es justo preguntar, ya que el futuro de los humanos en el espacio depende de nuestra capacidad de reproducción.

¿Es posible el embarazo en el espacio?

La respuesta técnica a esa pregunta es: sí, es posible quedar embarazada en el espacio. No se sabe nada sobre estar en el espacio que evite que el óvulo y el esperma se unan para formar un bebé. Por supuesto, una mujer y su pareja necesitan poder tener relaciones sexuales en el espacio para que esas células se junten en primer lugar. Además, tanto ella como su pareja deben ser fértiles. Los ciclos de infertilidad se pueden controlar, y la mamá y el papá podrían elegir el momento adecuado para hacer ese espacio bebé. Sin embargo, se requiere más que "hacer el acto". Resulta que hay otros obstáculos importantes que se interponen en el camino de tener lo que se necesita para hacer un bebé y luegorestante embarazada una vez que tiene lugar la fertilización.

Barreras a la maternidad en el espacio

Los principales problemas para quedar embarazada y quedarse embarazada en el espacio son la radiación y los entornos de baja gravedad. Es importante entender ambos.

La Luna prácticamente no tiene atmósfera ni forma de filtrar la radiación dañina. Los seres humanos que viven allí se enfrentarían a algún peligro de radiación por partículas solares y rayos cósmicos. Esto podría tener un profundo efecto en la capacidad de una pareja para formar una familia. NASA

La radiación puede afectar el conteo de espermatozoides de un hombre, dejándolo infértil, posiblemente de forma permanente. También puede dañar a un feto en desarrollo. Los riesgos de radiación también existen aquí en la Tierra, como lo sabe cualquiera que haya tomado una radiografía médica o que trabaje en un entorno de alta radiación. Es por eso que tanto hombres como mujeres generalmente reciben delantales protectores cuando reciben radiografías u otro trabajo de diagnóstico. La idea es evitar que la radiación perdida interfiera con la producción de óvulos y esperma. Una vez que se crea un embrión, está sujeto a los mismos peligros de radiación que la madre.

Condiciones que podrían interferir con el embarazo

Digamos que la concepción ocurre después de que una pareja se reúne en la estación espacial o durante un viaje a Marte o incluso después de aterrizar en el Planeta Rojo. El ambiente de radiación en el espacio (o en Marte) es lo suficientemente severo como para evitar que las células en el feto se repliquen. Por lo tanto, ningún bebé sería llevado a término.

Marte tiene una atmósfera más espesa que la Luna, pero aún no es suficiente para proteger a los humanos de la radiación. Este es otro lugar donde los humanos podrían enfrentar dificultades para concebir y parir hijos. Crédito: NASA / JPL-Caltech / MSSS

Además de la alta radiación, los astronautas viven y trabajan en ambientes de muy baja gravedad. Los efectos exactos aún se están estudiando en detalle en animales de laboratorio (como las ratas). Sin embargo, está muy claro que se necesita un entorno de gravedad para el desarrollo y crecimiento óseo adecuados. Cuando el astronauta Scott Kelly (y otros) pasaron largos períodos en la Estación Espacial Internacional, mostraron cambios significativos en su salud. Problemas similares podrían afectar a un feto en desarrollo.

Tal atrofia es la razón por la cual los astronautas tienen que hacer ejercicio regularmente en el espacio para prevenir la atrofia muscular y la pérdida de masa ósea. Un embrión o feto en crecimiento podría ser alterado permanentemente, hasta el ADN.

Soluciones al problema de la radiación

Claramente, si las personas se aventuran al espacio de manera más permanente (como los viajes prolongados a Marte), los riesgos de radiación deben reducirse al mínimo, no solo para los adultos sino para los posibles niños nacidos en los viajes. ¿Pero cómo hacer eso?

Los astronautas que realicen largos viajes al espacio estarán en barcos que probablemente no proporcionarán la mayor protección contra la radiación. Una vez que lleguen a Marte, por ejemplo, serán sometidos a mucha radiación en la superficie que no es detenida por la delgada atmósfera. Además, la menor gravedad en Marte (y en la Luna, para aquellos que migran allí), será un problema.

La cápsula de la tripulación Orion (que se muestra aquí en las pruebas de recuperación de agua) es una nave espacial típica que transporta la tripulación y está protegida para proteger a los astronautas de la mayoría de las radiaciones. Se deben usar precauciones y materiales especiales para proteger a los miembros de la tripulación. Las naves espaciales futuras necesitarán entornos protectores similares. NASA

Entonces, si alguna vez van a existir residencias permanentes en Marte o la Luna, como las propuestas por la Dra. Mae Jemison para la Nave de los Cien Años, entonces se tendría que desarrollar una mejor tecnología de protección. Dado que la NASA ya está pensando en soluciones a estos problemas, es probable que la radiación deje de convertirse en una amenaza tan grande como lo es ahora.

Superando el problema de la gravedad

El problema de un entorno de baja gravedad puede ser más difícil de superar si los humanos se reproducen con éxito en el espacio. La vida en baja gravedad afecta a varios sistemas del cuerpo, incluidos el desarrollo muscular y la vista. Por lo tanto, puede ser necesario suministrar un entorno de gravedad artificial en el espacio para imitar lo que los humanos evolucionaron para esperar aquí en la Tierra.

La buena noticia es que hay algunos diseños de naves espaciales en la tubería, como el Nautilus-X, que emplean diseños de "gravedad artificial". Estos usan centrifugadoras que permitirían al menos un ambiente de gravedad parcial en parte del barco. Cualquiera que haya montado un viaje como la experiencia "Mission Space" en el centro EPCOT de Disney World ha sentido los efectos gravitacionales que puede proporcionar una centrífuga.

El problema con tales diseños es que aún no pueden replicar un entorno de gravedad completa, e incluso entonces los ocupantes estarían limitados a una parte del barco ubicado en la centrífuga. Esto sería difícil de manejar. Lo que exacerba aún más el problema es el hecho de que la nave espacial necesita aterrizar. Entonces, ¿qué hacen las personas una vez en el suelo en un entorno de baja gravedad en un lugar como Marte?

El futuro en el espacio: todavía no hay niños en el espacio

En última instancia, la solución a largo plazo al problema es el desarrollo de tecnología antigravedad. Dichos dispositivos aún están muy lejos. Sin embargo, si la tecnología de la nave espacial pudiera manipular la gravedad de alguna manera, crearía un entorno en el que una mujer podría llevar un feto a término. Hasta que eso sea una posibilidad, es muy probable que los humanos que vayan al espacio usen anticonceptivos para prevenir la muerte fetal y el aborto espontáneo. Si están teniendo sexo, es un secreto bien guardado. Pero no ha habido embarazos conocidos en el espacio.

Sin embargo, los humanos tendrán que enfrentar un futuro que incluye niños nacidos en el espacio y nacidos en Marte o en la Luna. Estas personas se adaptarán perfectamente a sus hogares, y por extraño que parezca, el medio ambiente de la Tierra será "extraño" para ellos. ¡Sin duda será un nuevo período muy valiente e interesante en la historia humana!

Editado y actualizado por Carolyn Collins Petersen.