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Epsilon Eridani: una estrella joven magnética

Epsilon Eridani: una estrella joven magnética

¿Has oído hablar de Epsilon Eridani? Es una estrella cercana y famosa por una serie de historias de ciencia ficción, espectáculos y películas. Esta estrella también alberga al menos un planeta, lo que ha llamado la atención de astrónomos profesionales.

Poniendo Epsilon Eridani en perspectiva

El Sol vive en una región relativamente tranquila y bastante vacía de la galaxia Vía Láctea. Solo unas pocas estrellas están cerca, y las más cercanas están a 4.1 años luz de distancia. Esos son Alpha, Beta y Proxima Centauri. Algunos otros yacen un poco más lejos, entre ellos Epsilon Eridani. Es la décima estrella más cercana a nuestro Sol y es una de las estrellas más cercanas que se sabe que tiene un planeta (llamado Epsilon Eridani b). Puede haber un segundo planeta no confirmado (Epsilon Eridani c). Si bien este vecino cercano es más pequeño, más fresco y un poco menos luminoso que nuestro propio Sol, Epsilon Eridani es visible a simple vista, y es la tercera estrella más cercana que se puede ver sin un telescopio. También aparece en una serie de historias de ciencia ficción, espectáculos y películas.

Encontrar a Epsilon Eridani

Esta estrella es un objeto del hemisferio sur, pero es visible desde partes del hemisferio norte. Para encontrarlo, busque la constelación Eridanus, que se encuentra entre la constelación de Orión y la cercana Cetus. Eridanus ha sido descrito durante mucho tiempo como un "río" celestial por los observadores de estrellas. Epsilon es la séptima estrella en el río que se extiende desde la brillante estrella de "pie" de Orión, Rigel.

Explorando esta estrella cercana

Epsilon Eridani ha sido estudiado con gran detalle por telescopios terrestres y en órbita. El telescopio espacial Hubble de la NASA observó la estrella en colaboración con un conjunto de observatorios terrestres, en la búsqueda de cualquier planeta alrededor de la estrella. Encontraron un mundo del tamaño de Júpiter, y está muy cerca de Epsilon Eridani.

La idea de un planeta alrededor de Epsilon Eridani no es nueva. Los astrónomos han estudiado los movimientos de esta estrella durante décadas. Pequeños cambios periódicos en su velocidad a medida que se mueve a través del espacio indican que algo estaba orbitando la estrella. El planeta le dio pequeños tirones a la estrella, lo que hizo que su movimiento cambiara muy ligeramente.

Ahora resulta que, además de los planetas confirmados que los astrónomos creen que orbitan alrededor de la estrella, hay un disco de polvo, probablemente creado por colisiones de planetesimales en el pasado reciente. También hay dos cinturones de asteroides rocosos que orbitan la estrella a distancias de 3 y 20 unidades astronómicas. (Una unidad astronómica es una distancia entre la Tierra y el Sol). También hay campos de escombros alrededor de la estrella, restos que indican que la formación planetaria sí tuvo lugar en Epsilon Eridani.

Una estrella magnética

Epsilon Eridani es una estrella interesante por derecho propio, incluso sin sus planetas. Con menos de mil millones de años, es muy juvenil. También es una estrella variable, lo que significa que su luz varía en un ciclo regular. Además, muestra mucha actividad magnética, más que el Sol. Esa mayor tasa de actividad, junto con su tasa de rotación muy rápida (11.2 días para una rotación en su eje, en comparación con 24.47 días para nuestro Sol), ayudó a los astrónomos a determinar que la estrella probablemente solo tenga unos 800 millones de años. Eso es prácticamente un recién nacido en años estelares, y explica por qué todavía hay un campo de escombros detectable en el área.

¿Podría ET vivir en los planetas de Epsilon Eridani?

No es probable que haya vida en el mundo conocido de esta estrella, aunque los astrónomos una vez especularon sobre tal vida que nos señala desde esa área de la galaxia. Epsilon Eridani también ha sido sugerido como un objetivo para los exploradores interestelares cuando tales misiones finalmente estén listas para abandonar la Tierra hacia las estrellas. En 1995, un estudio del cielo con microondas, llamado Proyecto Phoenix, buscó señales de extraterrestres que pudieran habitar varios sistemas estelares. Epsilon Eridani fue uno de sus objetivos, pero no se encontraron señales.

Epsilon Eridani en Ciencia Ficción

Esta estrella se ha utilizado en muchas historias de ciencia ficción, programas de televisión y películas. Algo sobre su nombre parece invitar a historias fabulosas, y su relativa cercanía sugiere que los futuros exploradores lo convertirán en un objetivo de aterrizaje.

Epsilon Eridani es central en el Dorsai! serie, escrita por Gordon R. Dickson. El Dr. Isaac Asimov lo presentó en su novela Borde de la fundación, y también es parte del libro Factoring Humanidad por Robert J. Sawyer. En total, la estrella ha aparecido en más de dos docenas de libros e historias y es parte del Babylon 5 y Star Trek universos, y en varias películas.
Editado y ampliado por Carolyn Collins Petersen.