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Las misteriosas lunas de Plutón

Las misteriosas lunas de Plutón

El planeta Plutón continúa contando una historia fascinante mientras los científicos estudian detenidamente los datos tomados por el Nuevos horizontes misión en 2015. Mucho antes de que la pequeña nave espacial pasara por el sistema, el equipo científico sabía que había cinco lunas, mundos distantes y misteriosos. Esperaban ver de cerca la mayor cantidad posible de estos lugares en un esfuerzo por comprender más sobre ellos y cómo llegaron a existir. Cuando la nave espacial pasó volando, capturó imágenes de primer plano de Charon, la luna más grande de Plutón, y vislumbra las más pequeñas. Estos fueron nombrados Styx, Nix, Kerberos e Hydra. Las cuatro lunas más pequeñas orbitan en caminos circulares, con Plutón y Charon orbitando juntos como la diana de un objetivo. Los científicos planetarios sospechan que las lunas de Plutón se formaron después de una colisión titánica entre al menos dos objetos que ocurrieron en el pasado distante. Plutón y Caronte se acomodaron en una órbita cerrada, mientras que las otras lunas se dispersaron a órbitas más distantes.

Caronte

La luna más grande de Plutón, Charon, se descubrió por primera vez en 1978, cuando un observador en el Observatorio Naval capturó una imagen de lo que parecía casi un "bulto" que crecía en el costado de Plutón. Es aproximadamente la mitad del tamaño de Plutón, y su superficie es principalmente grisácea con áreas moteadas de material rojizo cerca de un poste. Ese material polar está compuesto de una sustancia llamada "tholin", que está compuesta de moléculas de metano o etano, a veces combinadas con helados de nitrógeno, y enrojecida por la exposición constante a la luz solar ultravioleta. Los hielos se forman cuando los gases de Plutón se transfieren y se depositan en Charon (que se encuentra a solo 12,000 millas de distancia). Plutón y Caronte están encerrados en una órbita que demora 6.3 días y mantienen la misma cara el uno hacia el otro todo el tiempo. Hubo un tiempo en que los científicos consideraron llamar a estos un "planeta binario", y existe cierto consenso de que Charon podría ser un planeta enano.

A pesar de que la superficie de Charon es gélida y helada, resulta en más del 50 por ciento de roca en su interior. Plutón en sí es más rocoso y está cubierto con una capa de hielo. La cubierta helada de Charon es principalmente hielo de agua, con parches de otro material de Plutón, o que provienen de la superficie por criovolcanes.

Nuevos horizontesse acercó lo suficiente, nadie estaba seguro de qué esperar sobre la superficie de Charon. Entonces, fue fascinante ver el hielo grisáceo, coloreado en manchas con los tholins. Al menos un gran cañón divide el paisaje, y hay más cráteres en el norte que en el sur. Esto sugiere que algo sucedió para "resurgir" a Charon y cubrir muchos cráteres viejos.

El nombre Charon proviene de las leyendas griegas del inframundo (Hades). Fue el barquero enviado para transportar las almas de los difuntos por el río Styx. En deferencia al descubridor de Charon, quien hizo referencia al nombre de su esposa para el mundo, se deletrea Charon, pero se pronuncia "COMPARTIR".

Las lunas más pequeñas de Plutón

Styx, Nyx, Hydra y Kerberos son pequeños mundos que orbitan entre dos y cuatro veces la distancia que Charon hace de Plutón. Tienen una forma extraña, lo que da crédito a la idea de que se formaron como parte de una colisión en el pasado de Plutón. Styx fue descubierto en 2012 cuando los astrónomos estaban usando telescopio espacial Hubble para buscar en el sistema lunas y anillos alrededor de Plutón. Parece tener una forma alargada, y es de aproximadamente 3 por 4,3 millas.

Nyx orbita más allá de Styx, y fue encontrada en 2006 junto con la distante Hydra. Tiene aproximadamente 33 por 25 por 22 millas de ancho, por lo que tiene una forma algo extraña, y toma casi 25 días hacer una órbita de Plutón. Puede tener algunos de los mismos tholins que Charon se extendió por su superficie, pero Nuevos horizontes no se acercó lo suficiente como para obtener muchos detalles.

Hydra es la más distante de las cinco lunas de Plutón, y Nuevos horizontesfue capaz de obtener una imagen bastante buena de la nave espacial. Parece haber algunos cráteres en su superficie abultada. Hydra mide aproximadamente 34 por 25 millas y toma alrededor de 39 días para hacer una órbita alrededor de Plutón.

La luna de aspecto más misterioso es Kerberos, que se ve grumosa y deforme en el Nuevos horizontes Imagen de la misión. Parece ser un mundo de doble lóbulo de aproximadamente 11 12 x 3 millas de ancho. Se necesitan poco más de 5 días para hacer un viaje por Plutón. No se sabe mucho más sobre Kerberos, que fue descubierto en 2011 por astrónomos utilizando Telescopio espacial Hubble.

¿Cómo obtuvieron sus nombres las lunas de Plutón?

Plutón lleva el nombre del dios del inframundo en la mitología griega. Entonces, cuando los astrónomos querían nombrar las lunas en órbita con él, recurrieron a la misma mitología clásica. Styx es el río que las almas muertas debían cruzar para llegar a Hades, mientras que Nix es la diosa griega de la oscuridad. Hydra es una serpiente de muchas cabezas que se cree que luchó con el héroe griego Heracles. Kerberos es una ortografía alternativa para Cereberus, el llamado "sabueso del Hades" que custodiaba las puertas del inframundo en la mitología.

Ahora eso Nuevos horizontes está más allá de Plutón, su próximo objetivo es un pequeño planeta enano en el Cinturón de Kuiper. Pasará por allí el 1 de enero de 2019. Su primer reconocimiento de esta región distante enseñó mucho sobre el sistema de Plutón y el siguiente promete ser igualmente interesante, ya que revela más sobre el sistema solar y sus mundos distantes.